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'신간'이라는 이름으로 쏟아져 나오는 수많은 책더미 속에서 사심을 담아 알리고 싶은 책, 그냥 지나치긴 아까운 책을 오마이뉴스 라이프플러스 에디터가 골라 소개합니다.[편집자말]
 애초 그가 편도 티켓만 끊은 이유는 분명했다.
 애초 그가 편도 티켓만 끊은 이유는 분명했다.
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2018년 11월 25일, 한 일본인 여성이 두 명의 언니와 함께 니가타 공항에서 국제선 탑승 수속을 밟다가 공항 직원에게 저지당한다. 스위스에 가기 위해 190만 엔(한화 약 2000만 원)에 달하는 거금을 들여 퍼스트클래스 비행기 표까지 끊은 그가, 언니들과 달리 일본으로 되돌아오는 비행편을 예약하지 않았기 때문이다. 

그는 공항 직원에게 자신의 사정을 설명하는 대신, 그 자리에서 임의로 일본행 항공편을 예약해 탑승 게이트를 통과한다. 애초 그가 편도 티켓만 끊은 이유는 분명했다. 돌아올 일이 없었기 때문이다. 아니, 정확하게 말하자면 그는 돌아올 수 없었다. 3일 뒤, 그에겐 죽음이 예정돼 있었다. 

2018년 11월 28일, 다계통 위축증(MSA)을 앓던 50대 일본 여성 고지마 미나가 스위스 바젤에 있는 '라이프서클'에서 숨을 거뒀다. 라이프서클은 스위스 의사 에리카 프레지크가 만든 단체로, 지난 2011년 설립된 이래 매년 약 80건의 안락사(조력자살)을 진행해왔다.

라이프서클은 안락사 중에서도 의사가 직접 약물을 투여하는 '적극적 안락사'가 아니라, 환자가 의사에게 제공받은 약물을 스스로 투여하는 '조력자살' 방식을 시행한다. 고지마 미나의 죽음은 일본인 최초의 조력자살 사례였다.

그가 죽음을 택하던 현장엔 라이프서클 관계자뿐만 아니라 그의 언니, 그리고 일본의 저널리스트들이 있었다. 미야시타 요이치도 그 중 하나였다. 고지마의 마지막 순간을 직접 목격한 미야시타 요이치는 이후 책 <11월 28일, 조력자살>에 그 모든 과정을 남겼다. 

어느날 도착한, '죽고 싶다'는 메일 

2018년 8월 17일 미야시타 요이치는 메일 한 통을 받았다. 고지마가 미야시타 요이치에게 처음으로 보낸 메일이었다. 제목은 이랬다. '스위스에서 안락사를 할 생각입니다'. 고지마가 얼굴 한번 본 적 없는 기자에게 대뜸 죽음을 주제로 운을 뗀 데는 이유가 있었다.

스페인에서 활동하는 프리랜서 저널리스트 미야시타 요이치는 2015년부터 안락사가 인정되는 스위스, 네덜란드, 벨기에 등 유럽의 나라를 방문해 안락사 문제를 취재해왔다. 그 기록을 정리한 르포르타주가 바로 전작 <안락사를 이루기까지>였다. 

안락사가 허용되지 않는 나라인 일본에서 이미 안락사를 시행하고 있는 서구 사회의 모습을 취재한 그의 책은 큰 반향을 일으켰다. 논쟁도 컸지만, 관심도 뜨거웠다. 실제 안락사를 원하는 일본인들이 미야시타에게 조언과 도움을 구하려 연락하는 경우도 많았다. 미야시타에게 고지마는 '놀랄 것 없는' 사람들 중 한 명이었다.

미야시타에게 메일을 보냈을 당시, 고지마는 난치병인 '다계통 위축증'(MSA)이 상당히 진행된 상황이었다. 그는 소뇌가 위축돼 전신의 기능을 서서히 잃어가고 있었다. 온종일 누워 지내야 했고, 식사는 물론 배변 활동마저 다른 사람의 도움을 받아야 했다. 결국 고향에 있는 큰언니 집에 머물며 간병을 받았지만, 그마저도 자살 시도를 거듭하다 병원으로 자리를 옮긴 상황이었다. 

미야시타를 향한 고지마의 의사는 분명했다. "안락사를 준비하는 작업과 스위스에 가는 것 자체도 지극히 어려운 일이지만 꼼짝없이 누워 천장만 보는 신세가 되는 것만큼은 피하고 싶다"는 것, 그러니 라이프서클에 가입할 수 있도록 도와달라는 거였다.  

메일 내용은 절박했지만, 미야시타는 '누군가의 죽음에 개입할 순 없다'는 생각이 확고했다. 그가 오랫동안 안락사를 취재해왔다고 하더라도, 이를 권하는 입장은 아니었다. 다만, 안락사를 부정하지 않을 뿐이었다. 또 '신념' 문제를 떠나 고지마의 바람을 실현하는 건 어려운 일이었다. 라이프서클에 가입한다고 해서 바로 안락사를 시행할 수 있는 건 아니기 때문이다. 

라이프서클에서 안락사를 시행하려면 네 가지 조건에 부합해야 한다. '견디기 힘든 고통이 있다, 회복의 전망이 없다, 환자가 바라는 치료 수단이 없다, 명확한 의사 표현이 가능하다'가 그것이다. 이를 바탕으로 서류 심사와 두 번의 면접을 진행한 후 결격 사유가 없을 때만 안락사를 진행할 수 있다.

문제는 라이프서클 가입 이후 이 절차를 기다리는 데만 해도 상당한 시간이 걸린다는 것이다. 언어 장벽과 안락사에 들어갈 비용 문제를 해결한다고 하더라도, 당사자가 그때까지 자신 의사를 정확히 표현할 수 있는 상태를 유지할 수 있을지 알 수 없다. 고지마의 메일을 읽은 미야시타가 '안락사는 불가능할 것'이라고 판단한 덴 이런 배경이 있었다.

하지만 앞서 언급했듯 상황은 모두가 예상하지 못한 방향으로 흘러간다. 그저 고지마가 어떤 이유에서 안락사를 원하게 됐는지 알아보고자 시작한 취재는, 약 세 달 뒤 고지마의 안락사 현장 동행으로 이어지게 된다. 예상 외로 라이프서클의 일처리가 빨랐고, 이미 안락사 일정이 잡혀 있던 다른 환자가 사망하는 우연이 겹쳤기 때문이다.

우여곡절 끝에 안락사 일정이 확정됐다고 알리는 라이프서클 프레지크의 메일에, 고지마는 이렇게 답장을 보낸다.

"그러면 28일에 저는 죽을 수 있는 거네요. 고맙습니다." 

"저는 삶을 포기하지 않았습니다"
 
 책 <11월 28일, 조력자살>
 책 <11월 28일, 조력자살>
ⓒ 아토포스

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고지마는 일본의 지방 소도시에서 태어나고 자랐으며, 젊은 시절엔 홀로 한국으로 유학을 떠나 공부하고 오기도 했다. 이후 도쿄에서 한국어 통·번역일을 하며 결혼을 하지 않고 독립적으로 살아가던 중, 다계통 위축증 진단을 받았다. 

그가 병에 걸린 이후부터 본격적으로 안락사에 대한 고민을 시작하게 된 건 맞지만, 투병 전부터 안락사를 찬성하는 입장이기도 했다. 그러니까 고지마에게 안락사란 그의 삶, 전 생애를 관통하는 가치관이 반영된 결과였다. 

고지마는 투병 과정 속에서 가족들에게 자신이 '짐'이 되는 것을 우려하고 미안했다. 그러면서도 주 돌봄자인 큰언니가 자신의 의사를 묻지 않고 무심하게 행동할 때면 분명하게 그 부분을 지적하기도 했다. 늘 '고유성'을 가진 인간으로 살아가고 싶어하는 그의 성격이 드러나는 지점이다. 그래서일까, 생전 고지마는 안락사라는 자신의 선택이 '삶에 대한 포기'가 아니라고 강조했다. 
 
... 저와 같은 병에 걸린 분 혹은 병명은 다르더라도 심한 불치병에 걸린 분, 증상이 꽤 진행되어 엄청난 고통을 느끼면서도 '삶'을 포기하지 않는 분도 계시지요. 어느 쪽이 더 맞고 틀리다라는 관점에서 보는 것이 아닙니다. 그저 어떤 관점도 존재하는 게 당연하다고 생각합니다. 저는 '삶'을 결코 포기한 것이 아닙니다. 다만 극심한 고통을 느끼면서 주변 사람도 말도 못하게 고생시키며 살아가는 그 의미를 도저히 찾을 수가 없는 것입니다. (p.162)

하지만 동시에, 고지마는 자신의 죽음이 결코 '좋은 예'는 아니라고 말하기도 했다.  "돈이 들고, 시간이 들고, 그리고 자신의 죽음을 앞당긴" 사례이기 때문이다. 그는 안락사라는 선택이 다른 이들에게도 '정답'일 거라고 생각하지 않았다.

다만, 자신의 죽음이 일본 사회에 돌멩이를 하나 던질 수 있길 바란다고 말했다. 비단 안락사뿐만 아니라, 다양한 죽음의 방식에 대해 논할 수 있는 길이 터지길 바란다는 의미일 것이다. 실제 고지마의 선택은, 여러 사람들의 마음 속에 파장을 만들어냈다. 

<11월 28일, 조력자살>에는 고지마 외에도 수많은 사람들이 등장한다. 그의 가족, 친구, 지인뿐만 아니다. 암에 걸려 고지마처럼 안락사를 준비하는 환자, 안락사보다 완화치료(병을 근본적으로 치료하지 않고 고통을 줄이는 데 집중하는 치료 방식)를 더 강조하는 일본인 의사, 안락사를 중개하는 일을 사업 아이템으로 생각하는 청년 등.

미야시타가 취재하며 만난 사람들은 각자가 처한 입장에 따라 안락사, 궁극적으로는 '좋은 죽음'에 대한 생각이 천차만별이었다. '존엄하게 사는 것'에 대한 기준이 다를 뿐더러, "병을 얻은 건 환자이지만 '죽음'이 꼭 환자만이 직면하는 문제는 아니기 때문"일 것이다.  
 
같은 병이라도 안락사를 바라는 환자가 있는가 하면 그렇지 않은 환자도 있다. 환자가 그렇게 생각하더라도 가족 또한 반드시 그럴 것이라고 단정할 수는 없다. 환자와 의사는 당연히 입장이 다르다. (p.319)

실제 미야시타와 함께 고지마의 마지막 순간을 취재한 NHK 다큐멘터리 PD 가사이는 이렇게 말하기도 한다. "안락사는 어떤 이들에게는 희망의 빛이 되어 주고, 틀림 없이 미나 씨에게는 그랬죠. 하지만 그걸 희망의 빛이라고 생각하지 않는 사람도 있어요. 저는 걸핏하면 희망의 빛임을 강요하려 했는지도 몰라요." 

미야시타 또한, 안락사 현장에 함께할 때마다 매번 '허무함'을 느낀다고 고백한다. "내가 허무함을 느낀다는 건 아직 안락사를 긍정할 수 없는 증거인지도 모른다"고 솔직한 속내를 털어놓기도 한다. 또 한편으론, "고지마 미나가 실제로 스위스에서 안락사를 이룬 후 내 생각에도 다소간 변화가 있었음은 인정한다"고 말한다. 

<11월 28일, 조력자살>은 단순히 안락사 허용에 대한 찬반을 논하는 책이 아니다. 그럴 수밖에 없다. 스위스를 비롯한 안락사 시행국들도 오랜 시간 동안 치열한 논의를 거친 후에야 이를 법의 울타리 안에서 포섭하기 시작했다. 고지마 한 사람의 사례만으로, 350페이지 남짓한 책 한 권으로 안락사 허용 여부에 대해 논할 순 없다. 

그보다 이 책은 안락사를 포함해 어떤 죽음을 택해야 할지 끊임없이 고민해야 한다는 메시지를 전하는 데 방점이 찍혀 있다. 책 속에서 흔들리는 여러 사람들의 모습은 죽음이 당사자에게도, 그리고 그 주변인들에게도 간단하게 결론 내리기 어려운 문제라는 당연한 사실을 보여준다.

삶에 정답이 없듯, 죽음에도 정답은 없다. 그렇다고 해서 이 난제를 영영 회피할 수도 없다. 죽음은 누구에게나, 언제든 성큼성큼 다가온다. 고지마는 스스로 '어떻게 죽을 것인가'라는 질문을 던지고, 답을 내렸다. 우리에게도 전 생애에 걸친 숙제가 하나 주어진 듯하다. 

11월 28일, 조력자살 - 나는 안락사를 선택합니다

미야시타 요이치 (지은이), 박제이 (옮긴이), 아토포스(2020)


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