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2014년 한국에 들어온 이케아가 국내 가구시장에 친환경 논란을 다시 지폈습니다. 우리는 왜 일본, 유럽보다 위험한 가구를 써야하는 것일까요. 취재해봤습니다. [편집자말]
"집에 애가 있어서…. 아토피 같은 걸 생각하면 유럽회사가 만든 가구를 사야 하나 싶기도 하고…."

마포구에 사는 임지연(가명)씨는 최근 가구 구입 때문에 인터넷을 검색하다가 실내 가구에서 나오는 유해물질에 대한 글을 접하고 고민에 빠졌다. 시중에 판매되는 대부분의 가구에서 '포름알데히드'라는 유해물질이 나오는데 국내 가구회사의 경우 유럽 등 선진국 제조사에 비해 그 정도가 더 심하다는 내용이었다.

2000년대 말, '새가구 증후군'이라는 조어를 낳으며 불거졌던 친환경 가구 문제가 다시 불붙는 분위기다. 지난해 한국 시장에 진출한 세계적인 가구 제조업체 이케아의 상품들이 불씨 역할을 했다. 일부 소비자들은 이 업체와 국내 업체들의 친환경 수준을 비교하는 글을 인터넷에 공유하는 등 적극적인 움직임을 보이고 있다.

가구용 목재 발암물질 배출량, 이케아가 국내기업보다 많게는 3배 적어

 12월 22일 월요일, 평일임에도 불구하고 이케아는 북적거렸다.
 이케아 광명점
ⓒ 이봉우

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'포름알데히드'는 파티클보드, 섬유판(MDF) 등의 가공목재에서 다량 방출되는 대표적인 발암물질 중 하나다. 가공목재는 톱밥에 접착제를 섞어 고온·고압으로 쪄내는데 이때 사용하는 접착제에 포름알데히드가 포함된다. 이 물질의 40% 수용액이 장기 보관용 생물 표본을 만들 때 널리 사용되는 포르말린이다.

포름알데히드는 화학적 특성상 적은 양으로도 눈 따가움 등의 증상을 유발한다. 아토피의 원인 중 하나로 꼽히기도 한다. 장기간에 걸쳐 계속 공기중으로 확산되기 때문에 실내 등 갇힌 공간에서 생활하는 사람들에게 더 치명적인 영향을 끼친다. 그러나 가공 목재를 만들 때 제작 단가를 높여 중화제가 첨가된 친환경 접착제를 사용하면 방출량을 줄일 수 있다. 세계 여러 국가들은 저마다 이 물질의 방출량을 기준으로 목재 등급을 나누고 등급에 따라 실내 사용 강제 규정을 두고 있다.

한국에서는 단위 면적당 포름알데히드 방출량이 0.3mg/L 이하면 'SE0' 등급을 받는다. 0.3~0.5㎎/L 이면 'E0' 등급, 0.5~1.5mg/L 이면 'E1' 등급이 매겨진다. 국내에서 실내용 가구를 만들 때는 E1 등급 이상의 목재를 사용하면 현행법에 저촉되지 않는다.

유럽, 미국, 일본 등 선진국들의 규제 기준은 이보다 훨씬 높은 수준이다. 유럽연합(EU)은 지난 2006년부터 약 0.4mg/L 이하인 목재만 실내 가구용으로 허용해왔다. 한국보다 한 등급 엄격하게 관리하는 셈이다.

미국의 경우 한국이 사용하는 측정방식으로 환산하면 최소 E0 등급 이상만 실내용 가구로 사용할 수 있다. 한국과 같은 측정법을 쓰는 일본은 실내용 가구를 제작할 때 포름알데히드 방출량이 0.3mg/L 이하인 목재는 자유롭게 쓸 수 있지만 그보다 저질의 목재는 일정면적 이상 사용할 수 없게끔 제한하고 있다.

국내 소비자들은 이케아가 한국에 진출하자 이 점을 주목했다. 환경 규제 수준이 낮은 한국에서 가구를 파는 국내 업체들보다는 전 세계에 가구를 판매하는 이케아의 제품이 평균적으로 더 좋은 목재를 쓸 수밖에 없다는 논리였다.

이같은 논리가 확산되자 지난해 말 '클리앙' '오늘의 유머' 등 몇몇 인터넷 커뮤니티에는 '한국 가구 불매운동을 벌여야 한다'는 내용의 게시물들이 공유되기도 했다. '오늘의 유머' 사용자 '친네'는 이케아의 가공목재 규격에 '모든 생산품은 일본의 F****(포름알데히드 방출량 0.3mg/L 이하) 등급 기준을 만족해야 한다'는 구절이 있다는 내용의 게시물을 올렸다. 이케아가 한국산 가구들보다 두 등급 이상 엄격한 기준을 준수하고 있다는 주장이다.

한국 가구협회 "자재 등급과 완제품 가구의 유해성은 별개"

 가구 회사별 목재 사용등급 하한선

소비자들의 추론은 대체로 사실이었다. 이케아 코리아 관계자는 "세계 모든 생산품이 동일한 기준 아래서 생산된다"라면서 "가구용 목재의 경우 유럽 기준으로 E1(한국 기준과 이름만 같음, 약 0.4mg/L 이하) 등급 수준을 넘어서는 자재만 사용하고 있다"라고 설명했다. 이 관계자는 F**** 등급을 만족하는지에 대해서는 확답을 하지 않았다.

이케아가 준수하는 유럽연합의 E1 등급은 포름알데히드 최대 허용치가 한국 실내가구 기준의 1/3 수준이다. 그만큼 가구 구입자들이 포름알데히드의 위험을 덜 받는다는 의미다. 일본이나 유럽에 팔던 물건을 그대로 한국에 가져와 팔다보니 나타난 풍경이다.

국내 가구 제조업체들은 대부분 국내 기준을 충실히 지켜 E1 등급 목재를 주로 쓰는 형편이다. 한 가구업계 관계자는 "현행법상 E1 등급만 지키면 되는데 기업들이 추가 비용을 부담하면서 그 이상을 쓸 이유가 없지 않느냐"라고 반문했다. 그는 "대기업은 그나마 E0과 E1 목재를 섞어 쓰지만 중소·중견기업들은 100% E1 등급 자재를 쓴다고 보면 된다"라고 말했다.

국내 가구의 유해성 문제가 불거지자 가구업계에서는 '별 의미없는 비교'라고 일축하고 나섰다. 이용원 한국가구협회 사무국장은 지난 3일 보도자료를 내고 "자재의 등급과 완제품인 가구의 유해성은 별개"라고 설명했다.

통상 가구 완제품은 가공목재를 도장, 포장한 상태로 판매되는데 그 과정에서 마감을 잘 하면 E1 목재를 썼더라도 포름알데히드가 많이 나오지 않는다는 것이다. 실제로 국내 제조업체들은 시판되는 온라인 상품의 설명 페이지에 'E1 등급 목재를 사용한 친환경 제품'이라는 표시를 넣고 있다.

 이케아 가구를 가장 저렴하게 구매할 수 있는 방법은 고객이 맘에 드는 제품을 ‘셀프 서브’ 공간에서 직접 꺼내서 계산한 뒤 집에 들고 가 직접 조립하는 것이다. 이곳에서 물건을 직접 꺼낸 다면 픽업 서비스 비용을 아낄 수 있다.
 이케아 광명점
ⓒ 김지혜

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가구 대기업 중 하나인 '한샘' 역시 E1 등급 목재와 E0 목재를 혼용해 제품을 만들고 있다. 이 업체 관계자는 "E0 자재를 쓰는 쪽으로 바꿔가고 있는 추세"라면서도 "E1을 썼다고 해서 친환경 제품이 아니라고 말할 수는 없다"라고 주장했다.

이 관계자는 "문제의 유해물질은 자재가 그대로 공기 중에 노출됐을 때 나오는 것"이라면서 "이케아의 경우 눈에 보이지 않는 부분은 마감 처리를 안 하기도 하지만 우리 제품은 전면을 꼼꼼하게 감싸는 게 원칙"이라고 말했다.

현재처럼 목재 자체의 유해물질 발산량을 측정하는 방식보다는 완성품의 유해물질 발산량을 측정하는 게 합리적이라는 시각이다. 그러나 이같은 반응은 소비자 입장에서는 납득하기 어렵다. 마감이 잘 된 가구를 샀다 하더라도 사용하다가 가구가 손상되면 다시금 포름알데히드의 위험에 노출되는 셈이기 때문이다. 지난해 한국임업진흥원에서 나온 '목재제품의 포름알데히드·VOC 관리' 보고서는 이에 대해 "방출 기준을 초과한 저급 제품이 표면마감에 의해 우수제품으로 왜곡됨으로써 국민 건강에 위해를 미칠 수 있다"고 지적했다.

국내 업체라고 모두 이와 비슷한 관점을 보이는 것은 아니다. 가구업체 현대 리바트는 지난해 4월부터 국내외에서 생산 및 판매하는 모든 제품에 E0 등급 자재만을 사용하고 있다. 리바트 측의 설명에 따르면 E1 자재를 E0 자재로 바꿀 경우 원가는 10% 정도 상승한다.

리바트 관계자는 자체적으로 자재 등급을 올린 이유에 대해 "친환경 가구에 대한 고객 신뢰도와 기업의 진정성도 전달을 감안했다"라면서 "고객 입장에서 생각해보고 실생활에 불편함을 주지 않는 것이 중요하다"라고 말했다.


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