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추석 휴가 나온 군인과 인사 나누는 안철수 추석 연휴를 앞둔 29일 오전 서울 용산역에서 국민의당 안철수 대표를 비롯한 당 지도부가 고향으로 내려가는 군인과 인사를 나누고 있다.
▲ 추석 휴가 나온 군인과 인사 나누는 안철수 추석 연휴를 앞둔 9월 29일 오전 서울 용산역에서 국민의당 안철수 대표를 비롯한 당 지도부가 고향으로 내려가는 군인과 인사를 나누고 있다.
ⓒ 유성호

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안철수 국민의당 대표가 8.27 전당대회에서 당대표로 선출된지 40여일이 지났다. 지난 대선에서 국정농단의 공동정범이라 평가받던 자유한국당의 홍준표 후보에게조차 밀리며 체면을 구겼던 안 대표는 대선 패배 이후 정국 구상에 몰두하던 중 제보조작 사건으로 당이 절체절명의 위기에 빠지자 전격 복귀했다.

그러나 정치 일선 복귀는 쉽지 않은 결정이었다. 전당대회 출마를 선언하기까지 안 대표는 고심에 고심을 거듭했다. 대선이 끝난지 얼마 지나지 않은 시점인 데다가, 당안팎으로부터 제보조작 사건의 책임론이 비등해지고 있었기 때문이다.

실제 당내에서는 박주선 비대위원장을 비롯해 박지원 전 대표와 김동철 원내대표 등 호남 중진의원들의 만류가 속출했다. 주승룡 전 원내대표 등 의원 12명이 출마 반대 성명을 내는가 하면, 당의 원로 겪인 동교동계는 탈당 카드까지 꺼내들기도 했다. 안 대표의 출마에 곱지 않은 시선을 보내기는 여론 역시 마찬가지였다.

그러나 당안팎의 거센 반발에도 불구하고 안 대표는 결국 출마를 결행했다. 국민의당을 창당시킨 창업주로서 침몰하고 있는 당을 지켜만 보고 있을 수는 없었기 때문이었다. 안 대표의 절박한 심경은 당시 출사표에 고스란히 묻어난다.

8월 3일 안 대표는 서울 여의도 국민의당 당사에서 기자회견을 열고 "당 자체가 사라질 것 같다는 위기감이 엄습하고, 절망과 체념이 당을 휩싸고 있다"며 "조국을 구하지 못하면 살아서 돌아오지 않겠다는 각오로 두만강을 건넌 안중근 의사의 심정으로, 당을 살리고 대한민국 정치를 살리는 길로 전진하겠다"고 천명했다.

당을 살려야 한다는 '선당후사'의 비장한  심정으로 전당대회에 출마한 안 대표는 결국 51.1%의 득표율을 얻으며 다시 한번 당대표로 복귀했다. 20대 총선 직후 터진 홍보비 리베이트 파문으로 지난해 6월 대표직을 사퇴한지 1년2개월여 만이다. 대선 패배의 쓰라림과 제보조작 사건의 후폭풍 등 우여곡절 끝에 당권을 거머쥔 안 대표에게는 당을 재건해야 한다는 막중한 사명이 놓여 있었다. 무엇보다 땅에 떨어진 국민의 신뢰를 회복하는 일이 시급했다.

국민의당 위상과 지위는 '안갯속'

 국민의당 안철수 대표가 28일 오전 국회에서 열린 제2창당위원회 최고운영위원회의에서 모두발언을 하고 있다.
 국민의당 안철수 대표가 9월 28일 오전 국회에서 열린 제2창당위원회 최고운영위원회의에서 모두발언을 하고 있다.
ⓒ 남소연

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당대표 취임 이후 40여일의 시간이 흐른 지금, 국민의당은 과연 달라졌을까. 무너진 국민의 신뢰를 되찾아가고 있는 중일까. 결론적으로 말해 아직까지 뚜렷한 변화의 조짐은 감지되지 않고 있다. 대법원장 국회 임명동의안 처리과정에서 존재감을 반짝 부각시킨 것을 제외하면, 국민의당의 위상과 지위는 여전히 안개 속이다.

무엇보다 거대 양당인 더불어민주당·한국당과 차별화되는 정책적 비전을 발견하기 힘든 데다, 중요 사안마다 오락가락 행보를 보이는 등 기존의 모습을 되풀이하고 있다는 지적이다. 그런가 하면 당내 혁신을 위한 시스템의 변화나, 침체돼 있는 당에 활력을 불어넣어 줄 새로운 인재의 영입도 눈에 띄지 않는다.

사정이 이렇다 보니 국민의당 지지율은 여전히 바닥권을 면치 못하고 있다. 주목해야 할 것은 안 대표가 당대표로 취임할 무렵과 그 이후의 정당 지지율이 차이가 거의 없다는 점이다.

안 대표가 당대표가 되기 직전인 8월 4주차 리얼미터의 여론조사 결과에 따르면, 국민의당의 정당 지지율은 6.7%인 것으로 나타났다. 그로부터 한달 뒤인 9월 4주차 조사에서는 6.6%를 기록했다. 지지율이 한자리수 박스권에 갖힌 모양새다. 제보조작 사건으로 바닥의 정점을 찍었던 4%와 비교해도 큰 차이가 없다. 컨벤션효과도 거의 없었다는 점에서 이는 안 대표의 재등판이 국민의당의 지지율 반등에 별다른 영향을 미치지 못하고 있다는 방증이다.

호남지역의 민심 역시 크게 다르지 않았다. 같은 조사에서 호남지역에서의 국민의당 지지율은 각각 17.4%와 14.0%를 기록했다. 안 대표 취임 이후 오히려 지지율이 더 떨어졌다는 사실이 흥미롭다. 호남지역이 국민의당의 최대 지지기반이면서 동시에 민주당과 경쟁해야 하는 격전지라는 점을 상기하면 시사하는 바가 남다르다.

문제는 리베이트 의혹 파문의 여파로 호남지역 민심이 민주당의 손을 들어준 이후 두 당 사이의 지지율 격차가 갈수록 벌어지고 있다는 사실이다. 이번 조사에서도 민주당은 각각 59.4%와, 58.6%를 기록하며 국민의당을 압도하고 있는 것으로 나타났다. (자세한 조사개요와 결과는 중앙선거여론조사심의위원회 홈페이지를 참조하면 된다.)

획기적인 변화를 기대하기에는 시간이 턱없이 짧았다는 점을 감안한다 해도 실망스러운 결과다. 그렇다고 앞으로의 현실이 녹록한가 하면 그런 것도 아니다. 8개월 앞으로 다가온 내년 지방선거를 생각하면 국민의당의 앞길이 그야말로 구만리다.

몇 가지 이유가 있다. 먼저 안 대표의 트레이드 마크였던 '새정치'의 참신함이 사라졌다. 2012년 안 대표는 새정치를 앞세워 기성 정치에 혐오와 염증을 느끼고 있던 유권자의 마음을 단번에 사로잡았다. 그러나 그로부터 5년 사이 많은 것이 달라졌다. 안 대표의 트레이트 마크는 어느덧 새정치에서 '기계적 중립'과 '양비론'으로 바뀐 모양새다.

구태 정치를 혁신하겠다면서 그와 상충되는 행보를 자주 보여주고 있는 것도 비판의 온상이다. 지역감정에 기댄 낡은 정치를 비판하면서 정작 자신은 지역주의를 조장하는 '반문정서'나 'SOC 호남홀대론' 같은 당리당략적 정치공세를 적극 구사하고 있는 것이 그 대표적이다.

그런가 하면 중도의 함정에 빠진 나머지 주요 국가 정책이나 이슈에 제 목소리를 내지 못한다는 지적도 있다. 헌법재판소장과 대법원장 임명동의안 처리 과정이 그 비근한 예일 터다. 국가 중대 현안에 명확하고 분명한 입장을 표명하지 못하는 것이 정치인의 미덕이 될 수 없다는 점에서 이 부분 역시 뼈아프다.

여전히 불분명한 정체성과 노선도 논쟁의 대상이기는 매한가지다. 보수표심을 의식한 안 대표의 노골적인 우클릭 행보가 지난 대선 실패의 주된 요인이었다는 것은 국민의당이 자체 출간한 대선백서에서도 지적한 바 있다. 창당할 당시부터 시작된 국민의당과 안 대표의 정체성 논란은 유권자들 사이에서 아직도 논란이 계속되고 있는 단골 화두다.

국민의당의 핵심 기반은 야당성향의 호남을 중심으로 한 중도진보층이다. 그런 점에서 충성도 높은 핵심 지지층의 이탈을 막기 위해서라도 안 대표는 보다 명확한 철학과 노선을 제시할 필요가 있다. 그러나 당대표 출마를 즈음해 안 대표가 새롭게 밀고 있는 개념인 '극중주의'에서 보듯 국민의당의 정체성은 여전히 오리무중이다.

안 대표의 때이른 정치 복귀에, 그에게나 국민의당에게나 이번이 마지막 기회가 될 것이라는 평가가 많았다. 그러나 안 대표의 재등판에도 불구하고 국민의당은 정체성과 노선, 시스템과 조직, 정책과 비전, 대여 관계, 정당 지지율 등 여러가지 면에서 기존의 모습과 별다른 차이점을 보여주지 못하고 있다. 안 대표에게 고도의 정치력과 리더십이 요구되는 이유일 테다. 당연한 소리겠지만 달라지지 않으면 바뀔 것도 없다.

덧붙이는 글 | 이 기사는 기자의 블로그 '바람 부는 언덕에서 세상을 만나다'에도 실렸습니다.



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