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지난 2월 다녀온 경주향교의 대성전, 신라의 국학 이래로 전래된 것으로 조선시대 당시의 건축양식이 잘 보존되었다.
▲ 경주향교 지난 2월 다녀온 경주향교의 대성전, 신라의 국학 이래로 전래된 것으로 조선시대 당시의 건축양식이 잘 보존되었다.
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5000년 역사를 지닌 한반도 전체에서 역사의 향기가 가장 진하게 풍기는 고장을 꼽아 본다면 남녀노소 할 것 없이 이곳을 가장 먼저 들 것이다. 신라 1000년 동안 줄곧 수도의 지위를 유지했던 경주는 현재까지도 도시 전체에 그 당시의 영화를 전해주는 유적과 유물들이 가득하다.

석가탑과 다보탑이 자리한 불국사, 석굴암, 에밀레종(성덕대왕신종), 첨성대, 천마총, 대왕암 이름만 들어도 전 국민이 아는 신라 천년의 아름다움을 간직한 명소들이 옹기종기 모여있다.

학창 시절에는 수학여행의 단골 코스로 성인이 되어서는 연인들의 데이트 코스로 한 가정을 이루고 나서는 가족들과의 나들이 코스로 경주는 꾸준히 사랑을 받고 있다. 화려한 볼거리에 비해 먹거리가 부족하다는 혹평도 종종 듣지만 황리단길을 통해 젊은 층이 꾸준히 유입되면서 새로운 맛집들이 계속 생겨나는 추세다.

발길을 동쪽으로 돌리면 주상절리를 간직한 아름다운 동해바다가 있고, 북쪽으로 이동하면 고택과 어우러진 계곡도 자리해 있다. 이처럼 경주는 굳이 필자가 첨언하지 않아도 이미 수많은 매체와 책에서 충분히 다루고 있다. 그러면 왜 지금 다시 경주를 알아 보고자 하는 것일까?

다시 경주를 찾은 이유
 
교촌마을에 위치한 최부자집은 한국의 노블리스 오블리제의 전형으로 많은 이야기를 품고 있다.
▲ 최부자집의 전경 교촌마을에 위치한 최부자집은 한국의 노블리스 오블리제의 전형으로 많은 이야기를 품고 있다.
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흔히 경주를 방문하게 되면 사람들은 동궁과 월지(구 안압지), 첨성대, 대릉원 일대를 순리대로 둘러보며 천년고도의 위엄에 대해 감탄을 금치 못한다. 거기서 좀 더 나아가 오릉, 김유신 장군묘, 분황사, 황룡사지, 남산 등 신라의 역사와 설화가 녹아들어 있는 교외의 유적들을 차차 살펴보는 것이 경주 답사코스의 순리로 알고 있다.

신라가 멸망한 지 1000년 넘는 세월이 지났지만 아직도 경주는 서라벌의 간판을 여전히 달고 산다. 하지만 경주는 신라가 멸망한 이후에도 경상도를 대표하는 주요 도시로서 꾸준한 문화와 정체성을 쌓아왔다. 고려, 조선, 대한민국으로 이어오는 오랜 기간 동안 이 도시의 존재감은 결코 작지 않다.
    
우선 첨성대와 반월성 사이 계림을 지나 그 사잇길로 걷다 보면 어느 순간 한옥의 처마들이 보이기 시작하면서 꽤 규모가 있는 한옥마을이 우리의 눈길을 끌게 된다. 

요즘 들어 이 마을의 관광지화로 인해 옛 모습을 잃긴 했지만 경주향교를 품고 있는 이곳은 교촌마을이라 부르는 최부자집의 집성촌이다. 조선 후기 경주를 대표하는 만석꾼으로 성장한 최부자집은 사방 100리 안에 굶어 죽는 이가 없도록 하라는 마음가짐으로 곳간을 열기도 했고, 일제강점기에는 독립운동가들을 적극 지원하는 한편 교육사업에도 힘을 쓰면서 오늘날 영남대를 만들기도 했던 대단한 집안이다.
 
태조 이성계의 초상화를 보관했던 경주의 집경전터, 임진왜란 이후 소실되어 현재는 터만 남아있다.
▲ 집경전 태조 이성계의 초상화를 보관했던 경주의 집경전터, 임진왜란 이후 소실되어 현재는 터만 남아있다.
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이곳에 위치한 경주향교도 신라 신문왕 국학, 고려시대의 향악을 거쳐 이어져온 유서 깊은 곳이며 나주향교와 함께 향교 양식이 잘 남아있는 것으로 유명하다. 이곳의 대성전과 명륜당은 나라의 보물로 지정되어 있다. 935년 고려에 의해 평화롭게 나라의 수도 자리를 잃게 되었지만, 서라벌에서 경주로 이름을 변경한 이후에도 개경, 서경(평양)과 함께 동경으로 고려 3경의 지위를 유지했다.

비록 신라의 왕궁은 무너져버렸지만 시가지는 거대했고 황금빛 사찰이 빛나 지나가는 사람이 구경하기 바쁜 화려한 도시로 남아있었다. 하지만 번성했던 도시는 몽골 군대의 말발굽 아래 모든 것이 무너졌다. 81m의 높이를 자랑했던 황룡사 9층 목탑도 이 시기를 전후해 불타 없어진다. 조선시대에 들어와 경주는 다시금 부흥기를 맞이한다.

신라시대로만 가두기에 아쉬운 경주
 
일제강점기 때 건립된 구야마우찌병원 현재는 화랑수련원으로 사용되고 있다.
▲ 구야마우찌병원 일제강점기 때 건립된 구야마우찌병원 현재는 화랑수련원으로 사용되고 있다.
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1394년 경주는 부(府)로 승격돼 경상도의 수부도시로서 점차 부흥하게 된다. 태종 이방원은 아버지 태조 이성계의 초상화를 전주의 경기전, 평양의 영흥전과 함께 경주의 집경전에 봉안하라는 명을 내린다. 또한 성리학의 거두인 이언적의 본향으로 신라시대의 불교뿐만 아니라 유교문화가 번성했던 고장이 바로 경주다.

유네스코 세계문화유산으로 지정된 양동마을과 옥산서원이 바로 경주의 안강에 위치한다. 1909년 호구조사 당시 경주 내에서 양반이 2599호로 전국에서 양반이 제일 많았다. 또한 최제우 선생이 경주의 용담정에서 동학을 창시했다. 단지 경주를 신라로만 가두기에는 아쉬운 점이 한두 가지가 아니다.     
 
경주시내에 위치한 일본식 건축양식을 지닌 구서경사, 1932년 일본에서 건축자제를 들어와 건축되었다.
▲ 구서경사 경주시내에 위치한 일본식 건축양식을 지닌 구서경사, 1932년 일본에서 건축자제를 들어와 건축되었다.
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임진왜란 당시 집경전과 남쪽의 불국사가 불타는 등 전쟁마다 수난을 겪던 경주지만, 일제강점기 초기까지 꾸준히 영남 제1의 도시로 번성했다. 하지만 점차 대구와 부산에게 그 자리를 내어주고 현재에 이르고 있다. 경주의 도심, 경주경찰서 뒷골목을 걷다 보면 그 시대의 건물이 적잖게 남아있다.

일본식 사찰이었던 구 서경사와 구 야마구찌 병원이 바로 그곳이다. 여기서 조금만 걷다 보면 조선시대의 관아와 새롭게 복원되고 있는 경주읍성을 한자리에서 만날 수 있다. 다른 도시에 있었다면 문화재적 가치를 인정받아 많은 사람들의 발길이 이어지게 할 수 있는 장소지만 다른 신라의 유적들로 인해 관심도가 떨어지는 사실이 씁쓸하기만 하다.

게다가 근래에 들어 경주는 지속적으로 새로운 유물들이 발굴되고 기존 유적들의 재정비가 꾸준히 이어오고 있다. 대릉원과 돌담길을 맞대고 있는 쪽샘고분군과 조만간 고분전시관으로 변모할 금관총이 그 대표적인 예다. 이탈리아의 로마, 중국의 서안, 일본의 교토 못지않은 2000년 고도로서 특정 시대에 국한되지 않는 이 도시의 매력을 함께 총체적으로 알아가 보기로 하자.

덧붙이는 글 | 우리가 모르는 경기도(경기별곡 1편), 멀고도 가까운 경기도(경기별곡 2편)가 전국 온라인, 오프라인 서점에 절찬리 판매 중입니다. 경기도 각 도시의 여행, 문화, 역사 이야기를 알차게 담았으니 많은 관심 부탁드립니다. 인문학 강연, 기고 문의 ugzm@naver.com


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역사, 인문학 전문 여행작가 운민입니다. 현재 각종 여행 유명팟케스트와 한국관광공사 등 언론매체에 글을 기고 하고 있습니다. <우리가 모르는 경기도 : 경기별곡 1편> <멀고도 가까운 경기도> 저자. kbs 경인 <시사인사이드> 경인방송 <책과 사람들> 출연 강연, 기고 연락 ugzm@naver.com 입니다.




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